La revista británica Nature publicó el listado con las 10 personas más influyentes que marcaron pauta y diferencia en el terreno científico durante todo el 2017. “Desde las comunicaciones cuánticas y la edición del genoma, hasta la amenaza de la crisis nuclear y el desmantelamiento de las protecciones medioambientales en Estados Unidos. Esta lista aborda lo positivo y lo negativo para la ciencia y los científicos en 2017”, destacó Brendan Maher, editor jefe de Nature.

1. David Liu, el extraordinario editor de genes: El biólogo David Liu, de la Universidad de Harvard, presentó en octubre un impresionante avance en la tecnología de la edición genética, mejoras que en el futuro pueden ayudar a curar enfermedades humanas y salvar vidas gracias a la técnica del corta-pega genético CRISPR, Liu y su equipo cambiaron una a una las letras con las que está escrito el código genético humano: A, C, G y T.

2. Marica Branchesi, los “ojos” de las ondas gravitacionales: En esa ocasión, la fuente era la fusión de dos agujeros negros, fenómeno que fue captado otras cuatro veces más. Pero el pasado agosto, más de 70 observatorios astronómicos terrestres y espaciales y 3.500 científicos del mundo conseguían además “ver” al mismo tiempo el origen de las ondas gravitacionales. Se trataba de la fusión de dos estrellas de neutrones situadas en una galaxia a 130 millones de años luz.

El logro fue el resultado de años de preparación liderados por una mujer, Marica Branchesi, miembro de la colaboración Virgo, que opera el detector de ondas gravitacionales cerca de Pisa (Italia).

3. La niña que ganó a la leucemia: Emily Whitehead fue la primera niña en recibir una innovadora terapia génica contra el cáncer en 2012, en Pensilvania, cuando tenía seis años. Este año —ella tiene 12—, el tratamiento que curó su leucemia, denominada CAR-T, fue aprobado para su uso en EEUU.

4. El negacionista del cambio climático: Scott Pruitt, un negacionista confeso del cambio climático y firme opositor a las leyes de regulación en materia de medio ambiente. Por si fuera poco, Pruitt había demandado a la EPA 14 veces. Sus medidas para debilitar la política contra la contaminación enfurecieron a ecologistas y a muchos científicos. Después de asumir el cargo en febrero, inmediatamente bloqueó o derogó docenas de reglas ambientales sobre emisiones, minería y residuos peligrosos.

5. Jennifer Byrne, la detective de los errores: Jennifer Byrne, del Hospital de Niños de Westmead en Sídney (Australia), estudia la genética del cáncer por el día. Pero por la noche se dedica a cazar errores en los estudios genéticos que se publican en revistas científicas. Byrne pasó los dos últimos años frente a su portátil localizando artículos con fallos o potencialmente fraudulentos.

6. Víctor Cruz-Atienza, el cazador de terremotos: tenía sólo 11 años cuando su casa comenzó a temblar y un terremoto de magnitud 8,0 en la costa del Pacífico mexicano acababa de enviar un estallido de energía sísmica por todo el país. Cientos de edificios levantados sobre sedimentos blandos colapsaron y miles de personas murieron. Cruz-Atienza vivía en una casa construida sobre roca dura. Eso le salvó a él y a su familia, pero la experiencia le marcó de por vida.

El joven estudió geofísica y se hizo experto en cómo rompen las fallas. Como jefe del departamento de sismología en el Instituto de Geofísica de la Universidad Nacional Autónoma de México desarrolló unos modelos del comportamiento de los terremotos que han resultado ser muy precisos. El 19 de septiembre de este año, un seísmo de magnitud 7,1 sucedido a 120 kilómetros de la capital mexicana dieron la razón a sus predicciones.

7. Lassina Zerbo, en contra de la armas nucleares: El teléfono de Lassina Zerbo sonó menos de 30 minutos después de que Corea del Norte realizara su sexta prueba nuclear, el domingo 3 de septiembre. Justo antes de las seis de la mañana en Viena, los datos sísmicos sugerían que esta era de lejos la bomba más poderosa que el país había detonado alguna vez, sacudiendo la Tierra con una fuerza cercana a la de un terremoto de magnitud 6.1. Pese al aumento de las tensiones mundiales, Zerbo ha trabajado “arduamente” para alentar la no proliferación nuclear.

8. Ann Olivarius, contra el acoso sexual: La abogada con sede en Londres Ann Olivarius, veterana en la lucha por la igualdad de género, fue reconocida por sacar a la luz a los responsables de abusos sexuales en los campus universitarios de EEUU que los protegen. Olivarius fue una de las impulsoras de la demanda que permitió establecer en 1980 que el acoso sexual en una universidad constituía discriminación en laeducación.

9. Khaled Toukan, ábrete “Sesame”: Mediante un anillo de imanes en el que se almacenan los electrones para luego “acelerarlos”, el sincrotrón generará intensos haces de luz para ofrecer una vista sin parangón de los elementos a analizar, lo que tendrá aplicaciones en campos tan variados como la medicina, la farmacia o la agricultura.

10. Pan Jianwei, el hombre cuántico: Pan Jianwei llevó a China a la vanguardia de la comunicación cuántica a larga distancia. El pasado julio, Pan y su equipo en la Universidad de Ciencia y Tecnología de China informaron de que habían batido el récord de teletransporte cuántico, teleportando una partícula, un fotón, desde un satélite en órbita a 1.400 kilómetros hasta la Tierra. Y en septiembre, el equipo usó ese satélite para transmitir fotones a Pekín y Viena.